為什麼BNT等六大新冠疫苗 關鍵推手都是女性?

圖片來源:未來城市
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有句老話說:「每個成功的男人的背後都有個偉大的女人。」在疫苗開發的世界裡,似乎也是如此。

1796年,詹納(Edward Jenner)發明了世界上第一支疫苗,牛痘天花疫苗,被譽為「疫苗之父」。

但少有人知道,是孟塔古夫人(Lady Mary Wortley Montagu)在75年前將天花人痘接種,從土耳其引入西方醫學。她舌戰群男,推動人體實驗,說服醫界與民眾接受預防接種的概念,才有了日後詹納的發明。

歷史上的女疫苗科學家

事實上,在數百年的歷史洪流裡,曾出現過許多「疫苗之母」。

1894年,女微生物學家威廉絲(Anna Wessels Williams)獨力分離出白喉桿菌,之後研發出第一支有效的白喉抗毒血清,免費提供給北美和歐洲的窮人,世人卻將光環給了她的男性長官派克醫生(William H. Park)。她終生未獲重要獎項或榮譽,不曾在教科書上留名,最高只升到實驗室副主任。

1931年,女細菌學家皮特曼(Margaret Pittman)發現了六種流感嗜血桿菌菌株,促成日後B型嗜血桿菌疫苗的誕生;接棒的疫苗開發者之一的史尼爾森(Rachel Schneerson)也是女科學家,她們的努力,讓無數孩子不再因細菌性腦膜炎而失明,甚至喪命。

第一支有效的百日咳疫苗,是兩位女細菌學家肯德里克(Pearl Kendrick)和艾爾德琳(Grace Eldering)研發的。1940年代,她們再與女化學家高登(Loney Gordon)聯手做出大名鼎鼎的DTP三合一疫苗,一網打盡白喉、破傷風和百日咳,幾乎當代每個孩子都打過。

2006年全球首支子宮頸癌疫苗「嘉喜」(GARDASIL)在美上市,是輝瑞BNT新冠疫苗幕後操盤手,女疫苗學家詹森(Kathrin Jansen)還是初生之犢時,力排眾議研發出來的。

但真要追,必須感謝女醫師薩魯斯基(Anne Szarewski),在1990年代發現了人類乳突病毒(HPV)與子宮頸癌的關聯,並透過篩檢及早發現癌前病變。她亦領導了二價HPV疫苗Cervarix的問世。

遍佈全球的新冠肺炎疫苗娘子軍

如今,女科學家們走到了幕前,領導了多支新冠疫苗的研究、開發和實驗。這是女性在疫苗研究上地位空前的時代。

先看全球最多人打的新冠疫苗——AZ疫苗。

AZ疫苗的研發團隊幾乎是支娘子軍。領隊的牛津大學疫苗學教授吉爾伯特(Sarah Gilbert)與同事蘭貝(Teresa Lambe)、染色體動力學副教授格林(Catherine Green)及幾乎全女性的團隊,利用「隨插即用」的技術——ChAdOx1腺病毒載體,在65天內,完成解碼新冠病毒基因序列、設計DNA、製造到注射進第一個受試者的手臂;不到一年,即獲英國的緊急使用授權。

為了感謝她的貢獻,英國女王封她為女爵士;今年英國溫布頓網球賽開幕時,全場7,500名觀眾向她起立歡呼致敬;美泰兒推出她的芭比娃娃,鼓勵女孩們投身科學。

再看全球第二和第三普及的新冠疫苗:輝瑞BNT和莫德納。

這次它們能以破紀錄的速度設計出新冠疫苗,端賴革命性的mRNA技術(信使核糖核酸);其背後的核心技術,又多虧了匈牙利裔女科學家卡里科(Katalin Kariko)找出讓免疫系統不會攻擊改造mRNA的法門。

少有人知她是流浪30年的科學家,40年的學術生涯,她在一間間實驗室流浪,被一個個研究計畫申請拒絕,被大學降職;直到2013年加入BNT,才拿到人生中第一份穩定的工作。

BNT旗下1,300多名員工,也過半是女性,包括共同創辦人圖勒奇(Özlem Türeci)。她的理想是用mRNA做出個人化的癌症疫苗,教身體細胞如何製造治癒自己的藥。

輝瑞BNT疫苗的問世,還得感謝一個人:輝瑞高級副總裁兼疫苗研發主管詹森。

她在紐約曼哈頓的家中指揮全球650人的製藥大軍,在九個月內搶先拿下全美第一支新冠疫苗緊急授權。至今,她已催生出三支疫苗:全球首支子宮頸癌疫苗「嘉喜」(GARDASIL),沛兒肺炎鏈球菌13價結合型疫苗(Prevenar 13),以及新冠疫苗。

莫德納的疫苗,是與美國國家衛生研究院疫苗研究中心的合作結晶;而領導該中心新冠病毒團隊的,是病毒免疫學家科貝特(Kizzmekia Corbett)。

Kizzmekia Corbett-莫德納疫苗-新冠疫苗-新冠肺炎-疫苗開發科貝特與莫德納合作開發,成功推出新冠疫苗。圖片來源:哈佛公共衛生學院官網

身為黑人女性的她研發了多種新冠疫苗,並與莫德納合作開發及測試。她登上了今年美國《時代雜誌》的「次世代百大影響力人物名單」(TIME100 Next),推薦文還是美國國家過敏症和傳染病研究所(NIAID)所長佛奇(Anthony Fauci)寫的。

佛奇稱她是「免疫學界的上升新星」,「她和她的同事是莫德納mRNA疫苗和Eli Lilly治療性單克隆抗體的開發核心⋯⋯她的研究,將對終結超過百年來最嚴重的呼吸系統傳染病,產生重大影響。」

世界上第一個新冠疫苗人體試驗,也是由女科學家領導。

傑克森(Lisa Jackson)是凱撒醫療機構華盛頓健康研究中心(Kaiser Permanente Washington Health Research Institute)的資深研究員,她主導了莫德納的第一和第三期臨床試驗,並親手接種了第一個受試者。

雖然還未上市,但美國生技公司諾瓦瓦克斯(Novavax)亮眼的三期臨床試驗結果,讓許多人對這支副作用較輕,但保護力直逼輝瑞BNT和莫德納的「神級疫苗」充滿期待。研發團隊的領導人帕特爾(Nita Patel),是出身印度小農村的女科學家。

她四歲時,父親染上肺結核幾乎送命,救回後終生無法工作,家中經濟陷入困境,沒錢買鞋子,小小的她光著腳,靠著鄰居接濟的車資和政府獎學金,一路唸完大學。因為父親鼓勵她成為醫生,找尋治癒肺結核的解藥,一頭栽進疫苗開發,萊姆病、人類乳突病毒、瘧疾疫苗、呼吸道融合病毒疫苗、流感疫苗的開發計畫都有她嬌小的身影。

這次,她選擇了次單位蛋白疫苗的老派技術,佐以創新的秋行軍蟲的細胞培養蛋白,專利的重組蛋白奈米顆粒技術聚合棘蛋白,再添加獨家專利佐劑刺激免疫反應,提高疫苗效力。

鏡頭轉回亞洲,孵出全球第一支獲國家核准的新冠疫苗——俄羅斯國產疫苗「史普尼克V」(Sputnik V)的,是女科學家斯莫莉亞喬克(Elena Smolyarchuk),她是謝切諾夫大學俄羅斯藥物臨床研究中心首席研究員。

「史普尼克V」獨創兩種腺病毒載體,針對原始病毒株和Delta變種都有九成以上的保護力,目前已獲得69國的授權使用,但尚待世界衛生組織批准。

在印度,蘇馬蒂博士(K Sumathy)帶領印度巴拉特生物技術公司(Bharat Biotech),開發出第一支國產新冠疫苗Covaxin,是印度兩大接種疫苗之一,用的是滅活技術。

女性仍是科學界稀有生物

這些都是真實發生、且影響著數十億人性命的當代人物。女科學家們,群起對抗百年一遇的瘟疫,領導開發諸多救世疫苗,推動數十年來最大的科學躍進,我們稱她們為「疫苗女王」。

儘管,我們希望有一天不用在「科學家」前標注「女性」身份。

AZ疫苗的發明人吉爾伯特極討厭「女科學家」的標籤。她曾公開抱怨:「都已經是2020年了,為什我們還在討論女科學家?我不是女科學家,我是科學家,我一半以上的同事都是女性,而我們能把這份工作做好。」

是的,科學家就該是科學家,與性別無關。但實話是,女性仍是科學界的稀有動物。

美國人口普查局年初發表的數據顯示,過去半個世紀,從事科學、技術、工程和數學領域(統稱STEM領域)的女性,從1970年的8%成長到2019年的27%,但STEM仍是男性的主場。

聯合國教科文組織的統計亦不遠矣,2016年全球從事研發工作的女性僅29.3%,東亞暨太平洋地區低於世界平均,全球倒數第二。

這當然不是因為女性無法勝任,而是環境影響了女孩們對科學的興趣、學習動機、就讀和就業選擇,缺乏能投射的當代榜樣(居禮夫人發現鐳已經是1898年的事了,當時女性都還沒投票權)。

要成就更多疫苗女王,要拿掉性別標籤,是一場比疫苗開發還漫長的戰役。所幸,未來的女孩們已經有了許多榜樣。

「全文轉載自未來城市(為什麼BNT等六大新冠疫苗,關鍵推手都是女性?|疫苗女王1),欲了解更多智慧科技,請上未來城市官網

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